martes, 19 de agosto de 2014

Curiosity se prepara para la perforación de una roca marciana denominada 'Bonanza King'

El equipo que opera el rover Curiosity de la NASA ha elegido el lugar en el que éste perforará por cuarta vez la superficie marciana. Se trata de una roca que parece ser pavimento pálido, a la que han bautizado como 'Bonanza King', que se encuentra en la zona conocida como 'Pahrump Hills'.
El responsable de esta misión, Ashwin Vasavada, ha explicado que, geológicamente, este estudio ofrecerá una mejor comprensión acerca de cómo encajan los terrenos recorridos por Curiosity", es decir, los que unen su primer lugar de estancia, el Cráter Gale, y su destino, el Monte Sharp.
En este último lugar es donde la NASA ha puesto sus esperanzas para encontrar nuevas evidencias de vida pasada en Marte. El Monte Sharp ofrece, según los expertos, una arquitectura de capas que son una muestra de los cambios climáticos del planeta.
Desde su aterrizaje en 2012, el rover ha perforado tres rocas del marcianas, todas ellas relacionadas geológicamente con el suelo del cráter, en lugar de la montaña. En los dos primeros casos, los análisis del material obtenido proporcionaron evidencia de antiguas condiciones ambientales favorables para la vida microbiana. Ahora, los científicos esperan encontrar nuevos datos.
"Esta roca tiene un aspecto muy diferente de las areniscas sobre las que Curiosity ha estado conduciendo en estos meses. El paisaje está cambiando y vale la pena echarle un vistazo", ha añadido Vasavada.
El rover entró en 'Pahrump Hills' la semana pasada y la arena sorprendió a los científicos, que vieron cómo las ruedas del vehículo se deslizaron más de lo esperado. Según han explicado, el valle es del tamaño de un campo de fútbol y no ofrece salidas navegables hacia los extremos noroeste y suroeste del mismo.
"Tenemos que lograr una mejor comprensión de la interacción entre las ruedas y las ondas de arena marcianas y éste es un buen lugar para experimentar", ha apuntado otro de los responsables, Jim Erickson. Al respecto ha explicado que, si bien las rocas hicieron estragos en las ruedas de Curiosity, la arena podría reducir el ritmo de daños en ellas.
Ahora, a un paso en la evaluación de si 'Bonanza King' puede ser perforada, los expertos comprobarán si las placas individuales del afloramiento están sueltos. Durante la campaña de perforación, el equipo también estará analizando posibles nuevas rutas hacia el Monte Sharp y planificando la manera de entender mejor cómo interactúan las ruedas del rover con las ondas de arena marcianas.